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Accueil / Blog / Apprendre le vocabulaire / Pourquoi l'orthographe anglaise est-elle si "cray cray" ?

Mes étudiants me demandent souventpourquoi l'anglais a une orthographe notoirement difficile et, naturellement, je leur réponds : c'est à cause des Vikings.

En 1066, un Normand francophone envahit l'Angleterre et, après avoir posé son béret sur ces terres verdoyantes, envoie un message à ses amis (probablement par l'intermédiaire d'un jeune laquais qui a dû endurer des semaines de tempête et un possible scorbut parce que, manque de chance pour le messager, WhatsApp n'avait pas encore été inventé). Le nouveau leader surprise de l'Angleterre leur dit que, les gars, cet endroit est plutôt cool - vous devriez tous venir vivre ici. (En français, bien sûr). C'est ainsi que ses copains, principalement des nobles et d'autres personnes à perruque, viennent trotter en Angleterre, influençant la culture et la langue des Anglo-Saxons, ce qui a donné naissance à la langue vernaculaire très bizarre qu'est l'anglais aujourd'hui (même l'orthographe du mot "weird" témoigne de sa bizarrerie).

Aaaaarg ! Vous dites que les Vikings sont responsables de l'orthographe bizarre de l'anglais ? ! Préparez-vous à mourir !

L'homme qui a jugé bon de conquérir l'Angleterre était Guillaume le Conquérant (ainsi nommé pour des raisons évidentes), le descendant d'un chef viking d'origine scandinave, d'un seigneur de guerre et d'un homme généralement redoutable, Rollo (qui n'avait aucun rapport avec le chocolat). Il semble que les pillages et les maraudes étaient monnaie courante pour le vieux Will, dont le grand-père féroce avait reçu des terres dans le nord de la France (que Rollo avait fondées et baptisées duché de Normandie) de la part du roi de France en guise d'offre de paix. Tremblant dans sa tunique à la perspective de voir de nouveaux Vikings envahir ses terres et bouleverser le panier de pommes (ou, dans ce cas, son plateau de macarons), le roi a également acheté une certaine protection par le biais de cet arrangement.

Comme nous l'avons vu, il n'en va pas de même pour l'Angleterre, la nouvelle cible de Guillaume. Non seulement lui et ses copains aristocrates ont envahi le nouveau pays, mais leur dialecte français s'est également infiltré dans la langue locale. C'est ainsi que nous avons aujourd'hui de nombreux mots français en anglais. Certains d'entre eux sont facilement identifiables comme français, tels que en route, chauffeur et fiancé, tandis que d'autres sont nettement moins "français" car ils ont été adaptés pour avoir une sonorité plus anglicisée, par exemple :

hotel - du français hôtel (en français, le "h" est muet)
identity -
du moyen français identité
détour -
de détour

En bref, c'est grâce à Guillaume, le descendant des Vikings, que certains mots anglais ont une orthographe très étrangère (d'ailleurs, le mot "foreign" vient du vieux français "forain"). Pensez à des mots comme avant-garde (comme en français, le "t" est muet), bureau, connaisseur, faux-pas (x et s muets), et bien d'autres. Je veux dire, sacré bleu !

Bien sûr, j'aurais pu faire référence aux nombreux autres groupes culturels qui ont façonné la langue anglaise, mais les Vikings m'ont semblé plus cool. Néanmoins, ces influences méritent une mention honorable, car elles ont joué un rôle essentiel dans la création de l'étrange mélange qu'est l'orthographe anglaise. Jetons un coup d'œil à quelques exemples de ces bizarreries et à leur étymologie (prononcée et-a-mologie, et non et-ee, ou et-i, parce que, duh, ce serait trop facile).

Mots anglais avec 'gh' (en français dans le texte)

Comme vous l'avez sans doute remarqué, de nombreux mots anglais s'écrivent avec un "gh", par exemple, caught, light, sight, naught, brought, etc. En effet, bien avant l'arrivée de notre Guillaume, descendant de Vikings, les Anglo-Saxons qui habitaient l'Angleterre ont eu d'autres hôtes qui l'ont tellement aimée qu'ils ont décidé d'y rester (il faut croire que l'Angleterre devait avoir un certain charme rustique). Ces missionnaires Christian conversaient en latin. On imagine leur surprise lorsqu'ils entendirent le discours des habitants qui, entrecoupé d'un bruit guttural, donnait l'impression qu'ils se raclaient la gorge. Les scribes latins sortirent leurs plumes et tentèrent de trouver des lettres pour représenter ce son étrange. De nombreuses versions ont été proposées et discutées avant d'aboutir à la graphie "gh" que nous connaissons aujourd'hui.

"Non, non Remus ! Je pense que nous devrions utiliser 'gh'." / "Tiberius, c'est ridicule. Je persiste à dire que 'ch' est un choix bien plus logique !" / "Tiberius, c'est ridicule.

Il est possible que tout se soit joué sur le vote d'un seul scribe. Il se peut aussi que l'un de ces hommes de lettres ait attrapé un rhume ou que, par inadvertance, il se soit trompé d'heure et n'ait pas pu voter ce jour-là. Sinon, nous aurions peut-être fini par utiliser "ch" au lieu de "gh" (apparemment l'une des versions envisagées), ce qui signifierait que nous mangerions maintenant des "gheese burgers" et que nous boirions du "ghampagne" parce que "ch" avait déjà été pris, donnant aux pauvres étudiants d'autres monstruosités à affronter comme "caucht" et "licht". En outre, si vous étiez enrhumé, vous pouviez avoir un "couch", et non une toux, et vous vous asseyiez sur un "couch", et non sur un canapé. Naturellement, il n'y avait pas de canapés à l'époque, mais je crois que la toux et la mort prématurée étaient à l'ordre du jour.

Mais l'histoire ne s'est pas arrêtée là. En fait, l'intrigue s'est épaissie (soit dit en passant, le son "th" dans thick a également été introduit par les Ango-Saxons). Au fil des siècles, peut-être parce qu'ils en avaient assez de se faire cracher dessus, le son rauque "gh" s'est transformé en "f" dans des mots comme " cough " ( toux ) et " enough" (assez), et a complètement disparu dans de nombreux mots, comme " though " ( bien) et "fight" (combat). Alors pourquoi n'avons-nous pas commencé à les épeler comme ils se prononçaient(cof/enuf et tho/fite) ?

C'est à cause d'une nouvelle invention : la presse à imprimer, qui a littéralement scellé notre destin. Il semblerait que les scribes n'aient pas eu le temps de modifier l'anglais écrit pour l'aligner sur les nouvelles prononciations (peut-être étaient-ils en grève parce que l'imprimerie avait pris leur travail). Alors peut-être que, dans un élan d'excitation, des pièces de littérature anglaise ont été imprimées à gauche, à droite et au centre, et avant que Sam le Scribe ne puisse arriver, soufflant et soufflant avec une note des autres scribes pour "Arrêter les presses", le monde connu avait déjà été inondé de gh et de th, condamnant les futurs apprenants d'anglais partout dans le monde.

L'intrigue continue de s'étoffer

À l'époque, les conflits ne se terminaient pas rapidement. (La guerre de 100 ans en est un exemple). L'intelligentsia romaine patriotique a continué à se battre (avec des piquants au lieu d'épées) pour que son lexique latin soit incorporé dans la langue anglaise en pleine évolution. Grâce à leurs efforts, nous nous sommes retrouvés avec des mots à l'orthographe encore plus curieuse, avec des lettres individuelles muettes, comme debt (dette), salmon (saumon ) et receipt (reçu).

En conclusion, la prochaine fois que vous vous gratterez la tête sur l'orthographe d'un mot anglais, vous pourrez (au moins en partie) remercier les Vikings !

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